Comment l'énergie a rendu possible la civilisation moderne ?

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Par Emmanuel Sire
Table des matières

La découverte de l'énergie a eu un impact considérable sur l'évolution de la société humaine. Au commencement, les premiers hommes n'avaient que leurs muscles pour chasser, se déplacer, construire des abris et pour façonner des objets. Aujourd'hui, la découverte de l'énergie a progressivement conduit à la formation d'une civilisation moderne très avancée.

L'apport énergétique assuré principalement par les combustibles fossiles représente aujourd'hui 80% de la production mondiale d'énergie primaire. Depuis la révolution industrielle, la présence d'énergie occupe une place non négligeable dans la vie des sociétés humaines. Découvrez avec SirEnergies quel est le rôle joué par l'énergie dans l'essor de la civilisation moderne.

Les premières sources d'énergie : de la découverte du feu au charbon fossile

Vers 400 000 avant notre ère, l'Homme préhistorique a réussi à dompter le feu en utilisant le bois comme premier combustible. Cela lui a permis de se réchauffer, de s'éclairer, d'éloigner les bêtes sauvages et de faire cuire sa nourriture. Ce fut l'un des progrès fondamentaux de l'humanité. Le feu représente en effet l'une des premières sources d'énergie découverte par l'Homme.

Entre 9000 et 3300 ans avant notre ère, les hommes du néolithique commencent à domestiquer les animaux et à cultiver la terre. Les animaux deviennent ainsi une source d'énergie pour transporter les ressources et pour tracter la terre. Cela permet de faciliter le travail quotidien.

3 000 ans avant notre ère à la fin de la période du Néolithique, les hommes découvrent une nouvelle source d'énergie : le vent. S'appuyant sur la force du vent, ils construisent les premiers bateaux à voiles et se lancent à la découverte du monde. Ce nouveau moyen de transport facilite les échanges fluviaux et maritimes. 200 ans avant notre ère, les premiers moulins à vent font leur apparition chez les Perses.

De l'antiquité au XIXe siècle en passant par le Moyen Âge, le bois fut la principale source d'énergie de l'humanité. Cependant, l'utilisation abusive du bois pour la métallurgie entraîne l'épuisement de la ressource dans certaines régions. Les hommes se tournent alors vers l'une des premières sources d'énergies fossiles : le charbon. C'est le début de la révolution industrielle.

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Le rôle des sources d'énergies fossiles dans la révolution industrielle

À la fin du XVIIIe siècle, la révolution industrielle prend son envol grâce au couple charbon et vapeur. Cela a permis d'avoir une première démocratisation de l'énergie. Il devient alors possible d'utiliser des machines-outils, de faire fonctionner des bateaux à vapeur, des locomotives, etc.

Le charbon

Au dix-neuvième siècle, le charbon a permis la transition d'une société agricole vers une société industrielle. Il y a environ 400 millions d'années, dans les forêts tropicales et les marécages, la décomposition des animaux et des végétaux ont formé des couches de débris riches en carbone. Ceux-ci se sont logés dans les roches sédimentaires pour former le charbon fossile.

Il est considéré comme une énergie fossile au même titre que le pétrole et le gaz naturel. Les plus riches gisements de charbon se retrouvent en Amérique et en Europe.

Cette matière devient la principale source d'énergie au XVIIIe siècle. À cette époque, on extrayait environ 300 tonnes de charbon par an. Cette production est passée à 1 million de tonnes 200 ans plus tard.

La machine à vapeur

Construite en 1762 par l'ingénieur britannique James Watt, la machine à vapeur à mouvement rotatif va jouer un grand rôle dans la révolution industrielle et la création d'une civilisation moderne. L'énergie à vapeur est utilisée dans les ateliers, les filatures, les fermes pour faire fonctionner les machines agricoles. L'installation de la machine vapeur dans les usines et les hauts fourneaux entraîne par la suite une explosion de la productivité industrielle.

Dans le dernier quart du XVIIIe siècle, l'énergie à vapeur et le charbon favorisent l'essor de l'économie britannique. Les années 1780 voient la démocratisation des bateaux à vapeur sur les rivières et dans les canaux. En 1820, les premiers bateaux à vapeur prennent la mer pour des liaisons internationales Outre-Atlantique et outre-mer.

Les premiers trains à vapeur font leur entrée avec l'invention de la machine. On avait en effet besoin de transporter rapidement les minerais de fer et de charbon extrait des mines. La première locomotive est donc créée en 1804 pour tracter les wagonnets de charbons dans les houillères.

En 1825, les frères Stephenson créent une locomotive qui peut tracter sur 70 m de long un train de près de 90 tonnes. Les chemins de fer transforment en quelque temps le paysage européen, entraînant par la même occasion la création du monde moderne tel que nous le connaissons.

Les nouvelles sources d'énergie et leur impact sur l'évolution de la civilisation moderne

Le charbon est devenu au XIXe siècle la principale source d'énergie du monde. Cependant, elle restait difficile à transporter. Il était donc important de la transformer en une énergie qui n'est ni lourde ni volumineuse et qui pourra être exploitée à tout moment. Cette problématique a conduit au développement des énergies nouvelles ayant façonné le monde moderne.

L'électricité

En 1867, la dynamo a été inventée par l'Allemand Werner Von Siemens. Premier moteur électrique efficace, la dynamo est un générateur qui permet de transformer l'énergie mécanique en électricité. Les premières centrales électriques sont inaugurées en 1882.

Grâce à un simple câble, l'énergie électrique est dorénavant livrée partout en Europe. Les lampes électriques remplacent les becs de gaz dans nos villes. Des années plus tard, l'ampoule électrique est perfectionnée par Thomas Edison pour un meilleur usage domestique. Dans les usines, les machines à vapeur sont peu à peu remplacées par les moteurs électriques.

Le pétrole

En 1871, l'Allemagne était spécialisée dans la purification du fer pour donner de l'acier. Cela favorise la course aux armements et la prolifération des guerres. À l'époque, pour faire fonctionner les grands navires de guerre comme les cuirassés, il fallait un carburant plus léger et plus énergétique que le charbon traditionnel.

C'est là qu'entre en scène l'or noir : le pétrole. Comme le charbon, le pétrole est issu de la décomposition des matières organiques au sein des roches. C'est un mélange d'hydrocarbures qui était connu depuis l'antiquité.

La fabrication des premiers moteurs à explosion et des moteurs Diesel vers 1890 a conduit au développement de l'aviation et de l'automobile dans le domaine militaire et civil. Ces inventions vont révolutionner les modes de vie de l'humanité. Du fait de sa répartition très inégale sur le globe et en raison de sa grande importance, le pétrole va entraîner de nombreux conflits économiques et militaires. Les plus touchés sont les pays en développement dont le sous-sol regorge de cette ressource.

Le pétrole est la dernière énergie bon marché qui a alimenté et qui continue d'alimenter aujourd'hui le monde moderne tel que nous le connaissons. L'augmentation exponentielle de son prix avec les chocs pétroliers de 1973 à 1979 n'a pas affecté l'utilisation de cette source d'énergie. Le pétrole est devenu au XXe siècle la principale source d'énergie pour les transports navals et aériens.

pétrole civilisation moderne

L'énergie solaire

Le soleil est l'une des plus grandes sources d'énergie de la planète. Selon plusieurs études, la terre reçoit en une heure plus d'énergie solaire qu'elle ne pourra en utiliser en un an. La vie sur terre dépend essentiellement de cet astre.

Contrairement aux idées reçues, l'exploitation de l'énergie solaire n'a pas commencé par la modernisation. Les civilisations anciennes utilisaient des techniques de construction qui leur permettaient d'emmagasiner la chaleur du soleil le jour pour garder la maison au chaud pendant la nuit. La véritable technologie solaire a été développée dans les années 1950. Grâce aux cellules photovoltaïques ou panneaux solaires, il est désormais possible de convertir l'énergie du soleil en électricité.

Aujourd'hui, de nombreuses innovations ont été réalisées dans le secteur. L'humanité génère aujourd'hui assez d'énergie solaire pour faire fonctionner les voitures, les bateaux, les avions et pour alimenter les maisons et les bâtiments. Le soleil est considéré comme une énergie verte qui pourra remplacer d'ici quelques années l'énergie fossile dont l'impact sur le climat commence à peser un peu lourd.

Les autres sources d'énergie

En dehors des sources d'énergie citées plus haut, l'humanité a pu compter sur de nombreuses autres énergies pour favoriser la modernisation des sociétés. On peut citer entre autres les énergies éoliennes, le gaz naturel, l'énergie hydraulique, l'énergie nucléaire, etc.

L'énergie éolienne

Cette énergie renouvelable peut être extraite des masses d'air. Elle a été utilisée au XXe siècle pour la production d'électricité. Les grosses éoliennes sont apparues dans les années quatre-vingt-dix avec l'augmentation de la demande en électricité. L'éolienne constitue la deuxième énergie renouvelable après le soleil.

N’hésitez pas à lire notre article sur l’éolien offshore.

L'énergie hydraulique

Elle est fabriquée à partir de l'énergie cinétique de l'eau arrivant de force sur des turbines associées à des alternateurs. De nombreux barrages sont aujourd'hui construits dans les sites ayant un grand volume d'eau. Le nombre des barrages hydroélectriques sur le globe ne cesse de croître aujourd'hui avec l'augmentation des besoins mondiaux en électricité.

Le gaz

Le gaz naturel est également une énergie fossile avec une prédominance du méthane. Il est constitué en grande partie d'hydrocarbures. On le retrouve parfois au même endroit que le pétrole. Le gaz naturel a commencé à susciter l'intérêt à partir de 1950.

Désigné comme un combustible fossile moins polluant que le pétrole, il est de plus en plus utilisé aujourd'hui dans de nombreux domaines. Selon plusieurs études, il pourrait jouer un rôle important dans ce que l'on appelle la transition énergétique. Le gaz est actuellement une source d'énergie stratégique. Nombreux sont les pays qui cherchent à se libérer de cette dépendance énergétique des grands producteurs.

L'énergie nucléaire

L’énergie nucléaire a été mise en valeur à travers la découverte de la radioactivité et la propriété de certains atomes qui peuvent se briser pour libérer une grande quantité d'énergie. Elle constitue une source d'énergie moderne qui sera développée dans les prochaines années.

Avec une civilisation moderne en perpétuelle évolution, l'enjeu majeur pour l'énergie concerne notre capacité à contrôler la consommation énergétique mondiale tout en donnant plus de place aux énergies renouvelables. Celles-ci doivent devenir plus dominantes dans nos systèmes énergétiques afin de mieux répondre au besoin énergétique sans cesse croissant. La transition énergétique représente aujourd'hui la pierre angulaire de la lutte contre le changement climatique.

C'est dans ce contexte que SirEnergies propose un accompagnement spécialisé aux TPE, PME et PMI dans leur transition énergétique. Nous vous aidons en effet à trouver un fournisseur énergétique adapté à votre situation. Notre rôle consiste surtout à analyser votre type de consommation afin de vous proposer les actions idéales pour consommer moins tout en continuant votre activité.

Pour aller plus loin, n'hésitez pas à consulter notre article sur les grands inventeurs du monde de l'énergie.

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